相传,唐玄宗李隆基在位时,生了一位女儿,封为永乐公主。这个公主,名虽为永乐,可从生下到十四五岁,一直啼哭,没有安乐过一天。身子长得又瘦又小,面黄发焦,动不动就生病。李隆基贵为天子,对女儿的病却毫无办法,请了多少名医,吃了多少贵重药,仍无济于事。

不久,发生了安史之乱,李隆基带上杨贵妃仓惶出逃。永乐公主在乱军中与皇家失散,被贴身奶娘带到今日陕西沙苑一带。当时沙苑住着一位游乡道士,名叫东方真人,虽年过七十,却生得鹤发童颜,精神矍铄。了解到公主的身世后,东方真人收留了她们。因怕公主寂寞,还让公主和她的小女儿长寿生活在一起。公主到了民间,再不受什么宫禁礼法束缚,整天随少女们在野外游逛,或到山坡上去摘野果,或到沙滩上找白蒺藜。采来的白蒺藜除交东方真人作药用外,剩下的都供自己当茶喝。日子过得飞快,不觉三年过去了。公主干黄的双手变得红粉粉、胖乎乎的,焦枯的头发犹如墨染了一般,原来黑涩的刀条脸也变得又圆又胖,衬上一对水汪汪的大眼睛,漂亮极了,简直就像换了个人。

后来,官军收复了长安,朝廷诏令天下,寻觅永乐公主。公主见到文告,挥泪与东方真人告别。临走时,东方真人送给公主一个葫芦,告诉她里边装的就是她平日采来白蒺藜,让她带回去,每日取三五粒泡茶喝,可永保身强体健。公主回到长安时,玄宗已退位,由她的哥哥肃宗当政。公主谢过皇兄重封,将药物呈上,并详细地说了白蒺藜的妙用。肃宗听后,将信将疑,一连试用了半月,果觉神清气爽,耳聪目明,精神倍增,又想起御妹小时候的样子,不禁对此药大加赞赏,令凤翔县每年进贡沙苑子入宫。从此这种沙滩上的野草,变成了一味名药。由于皇上下旨,将白蒺藜称作沙苑子,此药也因此得名。