据传从前有一个人,得了一种病,遍身疮疹,毛落眉目花,周身皮肤奇痒,抓之溃烂成疮,别人都非常讨厌他,将他赶到野外一个废弃的酒店作坊的草棚中去住。草棚中有半缸没有卖完的剩酒,他每天就饮缺中的酒喝,过了一段时间,他的癞疮竟然奇迹般地好了。后来人们发现在他饮酒的缸内有一条白花蛇,已经泡的皮肉腐烂。

这时人们才明白,原来是这白花蛇酒治好了他的癞疮病。这事一传十、十传百,后来又有人得了同样的病,就用白花蛇肉泡酒饮,也同样得到了满意的结果。于是,医学家们就在药物书上增添了白花蛇能治“大风疥癞”、“暴风瘙痒”的记载。

李时珍和《蕲蛇传》

自古以来,蕲州就是白花蛇集聚之地。由于白花蛇是名贵的中药材,所以,历代官吏都以向皇宫进贡为借口,挨户摊派,逼着群众上山去捉白花蛇,不如数按期缴蛇者,轻是鞭笞,重则杀头。酷似柳宗元所写《捕蛇者说》中的情景。为此,当时流传着一首民谣:“白花蛇,谁叫你能避风邪!州中索尔急如火,县官派人只逼我,一时不得皮肉破。”但是,白花蛇“其走如飞,牙利而毒”,一旦伤人,危及生命。故很多人便从蛇贩子那里买来交差。

李时珍考察药物采到蕲州,蕲州地处“吴头楚尾”、“左挨匡庐,右接洞庭”。系水陆要冲,商品集散之地。李时珍发现蛇贩子的白花蛇与蕲州当地抓的白花蛇有些差异,便留心观察、辨别起来。他和蕲州捕蛇者一起,奔向盛产白花蛇的龙峰山,躲在附近洞穴,等待蛇的出现。经过数天的观察,终于发现蕲州白花蛇最喜欢吃的红藤绿叶是又臭又辣的石楠藤。尔后,下山调查蛇贩子,方知他们的白花蛇是从江西兴国州所辖的一座山里逮的。那地方没有石楠藤,所提的蛇以食小昆虫和鼠类为主。蛇贩子还悄悄告诉他,这些蛇没有毒,即使伤人,也没有关系。这就更使李时珍要弄清这两种蛇的药用效果差别了。

他向蛇贩子和蕲州捕蛇者,各买了一条蛇,在比较中发现:两种蛇虽然都是“黑质而白章”。但蕲州蛇助下有24个斜方格子,且比兴国蛇稍短小;蕲州蛇死不闭眼,兴国蛇死即瞑目。在临床使用时,发现兴国蛇虽有除风湿和筋骨病的效果,但远不及蕲州蛇效果好。这是因为蕲州蛇本身所含毒性,才能起到特殊治疗作用。且兴国蛇贩的白花蛇;全国各地都有,产量较大;而蕲州蛇仅产蕲州,外地很少见到。于是,他把这些鉴别要点记下来,写成《蕲蛇传》。自此、中药材便有“白花蛇”和“蕲蛇”两种药名,为后世医生临床选用提供了方便,也避免了大量误用蕲州“白花蛇”而发生的中毒现象。